Mirja Puhakka

Kuva: Sippurastin kokoelma

Suunnistuksen keulakuva

Vuonna 1955 Sippolassa syntynyt maatilan emäntä Mirja Puhakka (os. Ukkola) on Kouvolan seudun menestynein, ja yksi Suomen kaikkien aikojen menestyneimmistä hiihtosuunnistajista. Kansainvälisellä tasolla Puhakan suurimmat saavutukset ovat kolme hiihtosuunnistuksen maailmanmestaruuskultaa ja kolme hopeaa. Puhakka sai menestystä myös kesäsuunnistajana.

Mirja Puhakan suunnistusura alkoi Sippolan Kunnossa, josta Puhakka siirtyi vuonna 1974 vastaperustettuun suunnistuksen erikoisseura Sippurastiin. Vuoden 1975 piirimestaruuden jälkeen Puhakka sai hopeaa vuoden 1976 naisten yleisen sarjan hiihtosuunnistuksen SM-kilpailuista. Hän pääsi hiihtosuunnistuksen maajoukkueeseen, jossa vuonna 1977 tuli ensimmäinen henkilökohtaisen kilpailun voitto maaottelussa Ruotsia vastaan. Maaotteluvoittoja Puhakalle kertyi uralla seitsemän. 

Vuonna 1951 ensimmäistä kertaa järjestetty naisten kesäsuunnistustapahtuma Venlojen juoksu muuttui vuonna 1978 kolmiosuuksiseksi Venlojen viestiksi. Sippurastin joukkue voitti Kuorevedellä suunnistetun ensimmäisen Venlojen viestin. Ankkuriosuuden suunnisti Mirja Puhakka. Ruotsalaisen OK Ravinen ankkuri jäi Puhakasta loppukirissä neljä sekuntia. Vuonna 1979 Sippurastin joukkue oli Venlojen viestissä neljästoista ja vuonna 1980 kahdestoista. Mirja Puhakka juoksi usein Sippurastin ankkuriosuuden viestikilpailussa.

Ensimmäisen viidestä henkilökohtaisesta hiihtosuunnistuksen Suomen mestaruudestaan Mirja Puhakka voitti vuonna 1979 oltuaan kisa-aamuna vielä lievässä kuumeessa. Hän jätti toiseksi tullutta, edellistalven mestaria Kaija Silvennoista yli kaksi ja puoli minuuttia. Vuoden 1980 hiihtosuunnistuksen MM-kilpailut pidettiin Avestassa, Ruotsissa. Kisat olivat täysosuma Puhakalle — hän voitti kaksi kultamitalia, henkilökohtaisesta kilpailusta ja viestistä. Tuolloin ei kilpailtu vielä sprinttimatkoilla. Kansainvälinen menestys täydentyi kahdella hopeamitalilla Itävallan Aigenin hiihtosuunnistuksen MM-kilpailuissa vuonna 1982. 

Ennen Italian Lavaronen hiihtosuunnistuksen MM-kisamatkaa vuonna 1984 Puhakka sanoi, että tavoite on asetettava korkealle, sillä muuten ei kannata lähteäkään. Lavaronessa Puhakka voitti jälleen henkilökohtaisen kilpailun maailmanmestaruuden ja saavutti viestihopeaa. Samana vuonna Sippurastin naiset voittivat hiihtosuunnistuksen Suomen mestaruuden ja Puhakka voitti henkilökohtaisen kilpailun SM-kultaa. Puhakan henkilökohtaiset Suomen mestaruudet tulivat vuosina 1979, 1981, 1982, 1983 ja 1984.

Mirja Puhakka lopetti kansainvälisen kilpasuunnistusuransa vuoteen 1986, mutta jatkoi kilpailemista Suomessa. Hän voitti vielä vuonna 1993 D35-sarjan Suomen mestaruuden. Vuonna 2014 moninkertaiselle maailmanmestarille myönnettiin Pro Urheilu -palkinto. Se on tunnustus urheilijoille, jotka ovat saavuttaneet urallaan mittavaa kansainvälistä menestystä. Puhakka on ollut aktiivinen seuratoimija ja kuntosuunnistaja myös kilpauransa jälkeen.